El siglo XVIII fue determinante para la historia de la economía en occidente, se creó el primer banco general que operaría en Francia; basado en un sistema de negocios implementado en los Países Bajos. Pero así como creció la economía de los franceses gracias a esta estructura, también conocieron lo que era una crisis, gracias a la Compañía de Mississippi.

Contexto e historia

Su creador, John Law, fue un gran economista pero también un tahúr que apostó hasta su vida en muchas ocasiones. Pasó sus días huyendo de deudas y problemas ocasionados por su adicción al juego; recorriendo, de esta manera diversos países de Europa.

En los Países Bajos conoció la Compañía Neerlandesa de la Indias Orientales y el primer banco central; allí observó cómo las monedas eran cambiadas por certificados de crédito que proponían un sistema comercial distinto a lo que se había visto hasta el momento. Law quedó fascinado con el procedimiento y entendió muy pronto que el sistema podía ser mejorado.

A su llegada a Francia, el Rey Sol muere y Philippe D’Orleans se hace cargo del mandato. Para ese entonces, inicios del siglo XVIII, la economía del país se encontraba en una profunda depresión. Era un estado con grandes deudas e impuestos altos por lo que D’ Orleans pide ayuda a Law, quien ya le había comentado sus ideas.

A partir de ese momento se crea el Banco General Privado de Francia, dirigido por Law y quien desarrolla el papel moneda para sus arcas; tres cuartos del capital provienen de billetes del gobierno y, el resto, de persona interesadas. Este dinero estaba respaldado por el patrón oro y plata que para el momento circulaba en Francia.

Creación de la Compañía

En 1717 Law crea la Compañía de Occidente o la Compañía de Mississippi, con la cual el estado francés le otorga el control de los negocios existentes con la colonia de Louisiana. Pronto se corrió la voz de que esta región tenía mucho potencial con la explotación de sus metales; hecho que llevó a la venta de acciones y bonos estatales por parte de la Compañía. De ese modo el Estado se refinanciaría y Law se haría millonario.

En 1718 la Compañía adquirió el monopolio de comercialización de tabaco con África, con lo que Law aprovecha para incrementar el flujo de capital de su compañía y extender el imperio que estaba creando. Un tiempo después, obtuvo el control financiero de los negocios realizados con China y las Indias Orientales; es por ello que cambia su nombre a Compañía de Indias.

¿Cómo se forma la burbuja financiera de la Compañía de Mississippi?

Al tener este imperio construido, Law no pudo contener su ambición por el dinero; de modo que promocionó muy bien a la Compañía. Los inversores vieron en la publicidad una oportunidad de obtener grandes ganancias en poco tiempo, gracias a la explotación minera.

Las acciones se cotizaron, en un inicio, en 500 libras tornesas, poco tiempo después ya habían alcanzado las 10.000 libras;  produciendo un  incremento de 1900% anual. Para 1720 la Compañía de Mississippi se había fusionado comercialmente con el Banco General de Francia; imprimiendo una cantidad de billetes y monedas mayor a la del respaldo otorgado.

Ascenso y caída

La burbuja financiera de la Compañía de Mississippi estalló a final de 1720; cuando las acciones empezaron a caer, pues sus inversores decidieron cambiar sus bonos por oro. Para controlar la fuga de capitales, Law limitó los pagos en oro a un monto máximo de canje de 100 libras y convirtió el papel moneda en una moneda de curso legal; con él, los tenedores, podrían pagar impuestos y saldar deudas.

Ante la dificultad de aceptación el Banco Royale (llamado así luego de su fusión) prometió cambiar los billetes por acciones de la Compañía; a un precio de 10.000 libras. Esta decisión trajo como consecuencia un incremento del dinero en circulación en Francia y una inflación desbordada; con una tasa mensual del 23%.

Es así como podemos decir que, gracias a la burbuja financiera de la Compañía de Mississippi, se implementa el uso del papel moneda en la vida diaria; del mismo modo empezamos a conocer las diversas variantes de la inflación.

Durante varias etapas, Law se encargó de devaluar la moneda hasta alcanzar un 50% menos en su valor nominal. Ante esta debacle, Law huye de Francia y sus detractores toman el poder de la Compañía al embargar sus acciones. Para septiembre de 1721 los bonos valían lo mismo que al inicio de su venta.

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